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Creación y Evolución del Bachillerato en Agrimensura en la Universidad Politécnica de Puerto Rico

29 de junio de 2011

Los primeros cuarenta y cinco años.
by Raúl Matos-Flores, PhD (c)
Professional Surveyor Magazine


En su libro “The Presence of the Past”, David Thelen establece que “sin la historia nosotros no sabríamos quiénes somos”. Conocer los eventos y las personas del pasado y como estas han impactado del flujo de eventos es beneficioso para cualquier individuo. Tomo un momento para revisar los eventos mas importantes que llevaron a la creación y evolución del primer programa de bachillerato en Agrimensura en Puerto Rico y uno de los primeros en los Estados Unidos.

De los inicios

Las memorias de la Universidad Politécnica de Puerto Rico no se inician hasta mediados de la década del 1960 cuando la Asociación de Agrimensores de Puerto Rico se plantea la necesidad de impulsar la profesión de la Agrimensura por medio de la educación al nivel de Bachillerato. En esta época dicha organización es dirigida por el Agrimensor Conrado Abruña.

Hasta ésta época la única institución que impartía educación en las funciones profesionales del agrimensor era en el Recinto Universitario de Mayagüez de la Universidad de Puerto Rico (UPR-M). El programa era al nivel de Grado Asociado el cual se culminaba en dos años. Con este grado, y la práctica supervisada correspondiente, el egresado era admitido a tomar el examen de reválida de Agrimensura. Era lógico entender que el acercamiento inicial de la Asociación de Agrimensores para generar el programa de bachillerato fuera al RUM. Sin embargo por alguna razón esta institución académica rechazó dicha solicitud.

Sin claudicar en su objetivo, ya que consideraban imperante la creación del programa de bachillerato para fomentar el crecimiento de la profesión, surge en el seno de la Asociación de Agrimensores la idea de establecer el mismo en San Juan, la ciudad capital. Para la época Don Ernesto Vázquez Torres dirigía el Liceo Tecnológico en San Juan. Esta institución educativa se dedicaba al ofrecimiento de carreras profesionales cortas. La Asociación de Agrimensores propone al Liceo la creación del Bachillerato en Agrimensura. La idea de un bachillerato Agrimensura se presentaba atractiva y ambiciosa. Para enfrentar la aventura, don Ernesto se comunica con Ronald S. Bauer, Presidente de la Universidad Mundial, y propone un programa conjunto entre las instituciones donde la Universidad Mundial genere y ofrezca un Grado de Bachillerato en Ciencias Aplicadas con Concentración en Agrimensura. La Universidad Mundial ofrecería los cursos de educación general (español, inglés, matemáticas) y el Liceo Tecnológico ofrecería los cursos relacionados a la carrera de Agrimensura. Bauer acepta la propuesta y es así como el 25 de marzo de 19661 se suscribe el acuerdo entre ambas instituciones para ofrecer el programa. El mismo comienza de manera oficial ese mismo año.

El diseño del primer programa de estudios tuvo la participación de varios profesionales. Entre ellos Don Conrado Abruña y Don Rubén Sugrañes. Estos esbozaron un borrador que fue culminado por Don Jenaro Negrón, en representación de la Asociación de Agrimensores. Este primer programa constaba de 153 créditos de los cuales 72 eran técnicos en el área de Agrimensura y 81 eran no técnicos. Es interesante observar que entre los técnicos además de los cursos de Agrimensura se encuentran cursos de Cartografía, Tasación de Fincas, Principios de Bienes Raíces, Fotogrametría y Diseño de Carreteras, todos cursos que se siguen ofreciendo hoy día.

De la evolución

Una vez el programa en operación se procedió a gestionar el reconocimiento del mismo de parte de la Junta Examinadora de Ingenieros, Arquitectos y Agrimensores, de manera que una vez surgieran los primeros egresados estos pudieran tomar el examen de reválida sin problemas. El éxito del recién instaurado programa se evidencia cuando de los 10 egresados de la primera clase graduada, 9 pasan con éxito la prueba de reválida. Para el 1973 ya se habían graduado 29 estudiantes de los cuales 17 tomaron los exámenes de reválida, aprobándola exitosamente 14 de ellos.

Este éxito hace pensar a Don Ernesto Vázquez Torres y su hijo Don Ernesto Vázquez Barquet que existe un gran mercado para las carreras afines a la ingeniería en la zona metropolitana. Discuten la posibilidad de crear un programa de bachillerato en Ingeniería Civil siguiendo la misma estrategia que la creada para el programa de Agrimensura. Pero en esta ocasión Bauer y su Universidad Mundial no muestran el mismo ímpetu con esta nueva aventura. El maridaje entre las instituciones corre peligro y es entonces que Don Ernesto decide seguir el camino solo. En 1974 el Liceo Tecnológico pasa a ser la Universidad Politécnica de Puerto Rico con dos programas de bachillerato, el de Agrimensura y el de Ingeniería Civil. A diferencia del grado ofrecido por la Universidad Mundial, el que ofrece la Universidad Politécnica es un grado de bachiller en Ciencias con Concentración en Agrimensura y Cartografía. A partir de este momento todos los cursos son ofrecidos por la Universidad Politécnica. Para esta fecha la matrícula del programa alcanza los 188 estudiantes2.

Cambios en la década de 1980

En la década de 1980 surgen unos hechos históricos que marcan al bachillerato de Agrimensura y a la profesión en general en Puerto Rico. El mas relevante de todos es que la ley que faculta la profesión de la Ingeniería y la Agrimensura, establece por primera vez en Puerto Rico el requisito de un bachillerato en Agrimensura para poder tomar el examen de reválida y eventualmente obtener la licencia de Agrimensor en el país. Catorce años después de implantado el programa de la Universidad Politécnica es que al nivel legal se logra implantar la idea de aquellos visionarios de la directiva de la Asociación de Agrimensores que habían identificado esta necesidad a mediados de la década del 1960. Este hecho obligó a que toda educación en Agrimensura en la isla tuviera que ofrecerse al nivel de bachillerato. Vemos como entonces en la UPR-M el programa de Grado Asociado evoluciona al bachillerato y también vemos como se crea un tercer programa en la Universidad del Turabo (hoy extinto).

En la Universidad Politécnica se vivieron también muchos cambios durante esa época. A finales de la década del 1970 y principios de la del 1980 se toman una serie de decisiones que afectan la estabilidad del programa. Entre los muchos cambios que se implantaron se encuentra la colocación del programa de Agrimensura bajo el Departamento de Ingeniería Civil. La independencia e imagen que tenía el programa decayó dramáticamente con este cambio.

La matrícula de estudiantes en el programa se redujo de manera dramática. A esto se debe sumar que la hegemonía en cuanto a ser los únicos con programa de bachillerato se había perdido. Ahora había competencia. Todos los movimientos estratégicos que efectuara el programa a partir de entonces tendrían que tomar en consideración esto. Entre sus notas el Prof. Filardi indica que a su llegada a la dirección del Departamento, en 1988, el programa contaba con 19 estudiantes3. Se llegó a pensar si el programa ya había cumplido su cometido y era hora de su cierre. En el 1988 se efectúa un cambio en la dirección del programa y se traen personas que fueron producto directo del mismo. Don Antonio Filardi Guzmán, parte de aquel grupo de primeros egresados tomó las riendas del programa. En una entrevista me indicó que para la fecha su primer objetivo era retomar la independencia que como programa tenía el mismo en la década del 1970. Como segundo aumentar la matrícula del programa. Y su tercer objetivo, traer a la Universidad Politécnica a completar su bachillerato a los Agrimensores que ejercían la profesión pero contaban con estudios de dos años. A la fecha la universidad había atraído muchos Agrimensores egresados de la UPR-M para culminar su programa de bachillerato. Sin embargo nunca se observó una ofensiva tan marcada como la establecida por Filardi4.

La tarea de aumentar la matrícula estaba latente. Se pensó que el currículo necesitaba un cambio dramático. El cambio más significativo vino con el cambio en los cursos de matemáticas que los estudiantes tendrían que tomar. Se crearon los cursos “Aplicaciones en Agrimensura” y “Análisis en Agrimensura” que presentaban las nociones de Álgebra, Geometría Plana y Sólida, Geometría Analítica, Trigonometría Plana, Trigonometría Esférica y Estadísticas, todas orientadas a su aplicación en Agrimensura.

Además de estos se introdujeron cambios de vanguardia como la creación de un curso de GPS (Sistemas de Posicionamiento Global), un curso de GIS (Sistemas de Información Geográfica), un curso de Ordenación Territorial, otro de Planificación Urbana y los cursos de Tasación de Bienes Raíces. El único problema con estos era que no existían los recursos docentes en la isla para dictarlos de manera responsable.

El cambio al programa fue aprobado por las debidas entidades en la institución y puesto en vigencia en 1992. Además de los cambios en la manera de impartir los cursos de matemáticas, el cierre del programa de Agrimensura en la Universidad del Turabo reducía los ofrecimientos en Agrimensura a dos programas en la isla. Estos eventos ayudaron a que la matrícula del Departamento creciera a un nivel donde se han promediado 300 estudiantes por matrícula anual durante la pasada década.

El nuevo milenio

Después de casi una década de revisado el programa, una de las principales preocupaciones era que algunos cursos no se ofrecían porque no había profesores con las credenciales para enseñarlos. La diversidad de áreas temáticas más allá de la Agrimensura se reforzó con el nombramiento especialistas para cada tema. Sistemas de Información Geográfica (SIG) a cargo de un Geógrafo, Planificación Urbana impartida por un Planificador Urbano, Geología e Hidrología a cargo de un Geólogo y Tasación de Bienes raíces a cargo de un Tasador de Bienes Raíces, todos profesionales licenciados y certificados para sus áreas de especialidad. Este grupo interdisciplinario dio al Departamento un dinamismo observado sólo en pocos programas en el mundo.

El nuevo milenio también trajo nuevos cambios en la dirección del Departamento. En octubre de 2000, el Prof. Julio Pujols-Girard, PLS, se convirtió en el nuevo Director del Departamento. Filardi-Guzmán fue nombrado Director Emérito, primero en la historia de la universidad. Este falleció en el año 2002.

Con el nombramiento de Pujols-Girard, la acreditación del programa en virtud de ABET (Accreditation Board for Engineering and Technology) se convirtió en una prioridad. Fui nombrado para organizar todos los esfuerzos hacia ese objetivo. Pero el cambio más importante se produjo el 27 de enero de 2004, cuando la facultad del Departamento de Agrimensura y Cartografía, por unanimidad, votó a favor de cambiar el nombre del departamento a Departamento de Ciencias Geomáticas. La idea era dar una imagen fresca y contemporánea del Departamento. Esta tendencia se ha identificado en los principales departamentos de Agrimensura en los Estados Unidos y en Europa. En abril de 2004, Pujols-Girard decidió reducir su carga de trabajo y dedicarse a tiempo completo a la enseñanza y escribir un libro. Entonces se me asignó la tarea de dirigir el departamento. Seguí supervisando los esfuerzos de acreditación de ABET, incluyendo la visita oficial en el otoño de 2007. El fruto del esfuerzo se da con el anuncio de la acreditación bajo la Comisión de Ciencias Aplicadas de la ABET en el otoño de 2008, convirtiéndose en único programa de Agrimensura y Cartografía acreditado por ABET en Puerto Rico.

El futuro

El Departamento de Ciencias Geomáticas continúa innovando y reinventándose. No sólo el programa de Agrimensura y Cartografía, también otras ofertas que ayudará a consolidar el Departamento de Ciencias Geomáticas y la práctica profesional en general de la Agrimensura. Actualmente se encuentra pendiente de aprobación un programa de Maestría en Ciencia y Tecnología Geoespacial, el primero en Puerto Rico sobre este tema. Los expertos por muchos años han identificado la necesidad de la educación de postgrado y han pedido la creación de un programa de maestría, una vez más la Universidad Politécnica es receptivo a las peticiones y está trabajando para satisfacer las necesidades de la sociedad. Como ejemplo de esto, se viene ofreciendo desde el año 2004 un programa de certificación profesional en SIG. Este ha ayudado a muchos profesionales mantenerse en contacto con las nuevas tecnologías para aplicarlas en el día a día de sus negocios. El certificado de SIG no es exclusivamente para Agrimensores, otros profesionales como Ingenieros, Arquitectos o Geógrafos han aprovechado el mismo. Esto crea una atmósfera donde los Agrimensores pueden interactuar con otros profesionales intercambiando ideas e identificando los SIG como una herramienta interdisciplinaria. Con el fin de mantener la innovación y el atractivo de la oferta académica como herramientas de enseñanza se han incorporado técnicas de educación en línea. Esas técnicas se han unido a una mejora en la infraestructura, un proceso de educación continua a los profesores y la adquisición de equipos de última generación de computación.

El Departamento de Ciencias Geomáticas se ha comprometido a mantener este crecimiento y la ruta de la innovación respetando nuestra herencia, pero mirando siempre hacia el futuro.


Nota al calce:
1. Se evidencia esto en el contrato suscrito entre las partes.
2. Informe presentado a la Junta de Síndicos de la Universidad Politécnica. 15 de febrero del 1975 (Copia en el Museo de la Institución).
3. Informe Histórico sobre el cambio de currículo, Antonio Filardi Guzmán, 10 de julio del 2000.
4. Ver comunicación de Luis Berrios Montes, Pres. Instituto de Agrimensores a la matrícula del Instituto que se encuentra en los archivos del Departamento.

Raúl Matos Floreses Profesor Asociado del Departamento de Ciencias de Geomáticas de la Universidad Politécnica de Puerto Rico. Él es especialista en SIG con una Maestría de la Universidad de Huddersfield en Inglaterra y al momento de la escritura es candidato doctoral en Cartografía, SIG y Teledetección en la Universidad de Alcalá en España. El profesor Matos es un GISP del GIS Certification Institute y también es un Planificador Profesional Licenciado en Puerto Rico.

Feature: Bachelor Education in Land Surveying and Mapping in Puerto Rico

june 29, 2011

The first forty-five years.
by Raúl Matos-Flores, PhD (c)
Professional Surveyor Magazine


In the afterthoughts of his book “The Presence of the Past”, David Thelen concludes that “Without history we wouldn't know who we are”. Dealing with events and people of the past and how they impacted the general flow of events is a beneficial experience for every individual. Here we take time to review the most important facts of the creation and evolution of the first bachelor degree in Land Surveying and Mapping in Puerto Rico.

The Origins

The initial steps for the creation of the Land Surveying and Mapping program at the Polytechnic University of Puerto Rico occurred in the mid 1960’s, when the Surveyors Association of Puerto Rico (SAPR) understood that, in order to strengthen the profession, it was imperative to create a bachelors degree program in the island. At that time, the education required to practice surveying was an Associate Degree. The SAPR first proposed the idea of raising the degree to the University of Puerto Rico, Mayagüez Campus (UPR-M), a logical step since at the time, that institution offered the only Surveying program in Puerto Rico. For different reasons this academic institution rejected the idea.

At the same time, but in the San Juan area, Ernesto Vazquez-Torres was creating an academic institution named “Technological School of San Juan”. This school offered short term career programs. After the UPR-M rejection, the SAPR started looking for alternatives for their objective and saw an opportunity in the institution recently created by Vazquez-Torres. The SAPR directives contacted him and discuss the proposal. The idea of creating a bachelors degree in Surveying at the heart of Metropolitan San Juan was very attractive. At that time, Metropolitan San Juan was facing a period of accelarated urban expansion, being a period of high demand for surveyors in the area. Most surveyors, graduated from the two year program at UPR-M, thought it was a great idea to go further in their education to reach a bachelor’s level. But work was in San Juan, thus the educational offering had to be in San Juan so they could at least study part time during the evenings. The idea was attractive and ambitious for the Technological School, but they didn’t have the infrastructure to offer a bachelors degree.

To face the adventure, Vazquez-Torres contacted Ronald S. Bauer, President of World University in Puerto Rico, and proposed a joint program among the institutions where World University would offer general education courses (Spanish, English and Mathematic) and the Technological School would offer surveying related courses. World University would be the granting institution of the Bachelors Degree in Applied Science with concentration in Land Surveying. Bauer liked the idea and accept the proposal. On March 25, 1966 the agreement between the two institutions was signed. The Technological School changed its name to Polytechnic Lyceum of Puerto Rico. The program officially starts that same year.

The First Program

The design of the first program had the participation of several distinguished surveyors in Puerto Rico like Conrado Abruña, Rubén Sugrañes and Jenaro Negrón, in representation of the SAPR. This first program consisted of 153 credits of which 72 were in Surveying and 81 were non-technical courses. That program included courses in Surveying and Mapping, Property Appraisal, Principles of Real Estate, Photogrammetry and road design.

Once the program was established it required the recognition and acceptance of the Board of Engineers, Architects and Surveyors of Puerto Rico. After the recognition, graduates could take the examination test and obtain the Surveyors License from the state. The first graduate class in 1969 consisted of 10 students, of which 9 passed the examination successfully. The program evolved favorably. The growth was reflected in the enrollment of the program. By year 1973 there were 29 graduates, of which 17 took the examination and 14 of them passed successfully.

The success of the program suggested Vazquez-Torres and his son Vázquez-Barquet that there was a large market for engineering related careers programs in the Metropolitan Area. They come with the idea of creating a bachelor program in civil engineering, following the same strategy as the one created for surveying. But this time Bauer, and World University, were not with the same impetus for the new venture. The relation between the institutions was broken and Vazquez-Torres decides to take different path. Then, in 1974, the Polytechnic Lyceum became the Polytechnic University of Puerto Rico with two bachelors programs, Land Surveying & Mapping and Civil Engineering. Unlike the Applied Science degree offered by the World University, the Polytechnic University offered a Bachelor of Science with a concentration in Land Surveying and Mapping. From this point on all courses were offered by the Polytechnic University. By that time program enrollment reached 188 students.

Changes in the 1980’s

In 1980, a new law (Law 12) to regulate the practice of Surveying and Engineering was passed. One of the many changes brought by this law was the requirement of a bachelor's degree in Surveying in order to take the examination test and eventually get licensed by the state to work as a Professional Surveyor. Polytechnic University had the only program that fulfilled this new requirement.

At the same time, the university was implementing internal organizational changes. The institution took the decision to move the Land Surveying and Mapping program under the umbrella of the Civil Engineering Department. That move affected seriously the stability of the program. The program independence and the strong image created fell dramatically. A substantial reduction in student enrollment was faced. Added to this situation was that loss of the hegemony as the only bachelor program on the island since, by that time, two other universities offered similar programs.

Specifically by 1988, the program only had 19 students enrolled. The university was considering if the program had fulfilled its mission and it was time to close. But based on the tradition and pride of being the program that started all, a new opportunity was given. Antonio Filardi-Guzmán, PLS, part of the first graduate class was brought to take charge of the direction of the department. In a personal interview with Filardi-Guzman, in 1998, he explained me that the first action he took as director to rescue the department was to regain the independence the program had in the 1970’s, the second objective was to increase enrollment in the program and the third one was a campaign to invite to the university all those Surveyors with Associate Degrees to finish their bachelors degree, taking in account the education and experience they had. For the university the task of increasing enrollment was the most important.

Another issue related to the competitiveness of the program was its obsolescence; it hadn’t had a curricular update in many years. With the help of professional organizations, Filardi-Guzman coordinated a major curricular review of the program. The first change was related to mathematics. Surveying Applications and Analysis Surveying courses were created. Those courses covered topics such as algebra, plane geometry, solid geometry, trigonometry, flat, spherical trigonometry and statistics. The innovation was that all courses taught mathematics with an emphasis on surveying applications. He also introduced supplementary courses in GPS, GIS, Urban Planning and Land and Property Appraisal.

The new program was approved by the institution and became effective in 1992. Apart from changes to the program and structure of the department, the program received benefits from the closure of one of their competitors, the Surveying Program at the Turabo University. This reduced surveying education alternatives to only two programs on the island and geographically apart. Those events, along with other minor conditions, helped the Department's enrollment to grow to a sustained level averaging 300 students annually over the next decade.

The New Millennium

After almost a decade of the reviewed program being in effect, one major concern was that some supplementary courses were never offered because there was no faculty with the credentials to teach them. The diversity of thematic areas beyond Surveying was reinforced with the appointment of specialists for each topic. Geographic Information Systems (GIS) taught by a Geographer, Urban Planning taught by an Urban Planner, Geology and Hydrology taught by a Geologist, and Property Appraisal taught by a Real Estate Appraiser all licensed and certified professionals for their areas. This interdisciplinary group brought to the Department a wealth of educational topics observed only in a few programs through the world.

The new millennium also brought new changes in the direction of the Department. In October 2000, Prof. Julio Pujols-Girard, PLS, became the new Department Director. Filardi-Guzman was appointed Director Emeritus, first in the history of the university. He passed away in 2002. With the appointment of Pujols-Girard the accreditation of the program under ABET became a priority. I was appointed to organize all efforts toward that objective. But the most significant change occurred on January 27, 2004, when the faculty of the Department of Land Surveying and Mapping, unanimously voted to change the name of the department to Department of Geomatic Sciences. The idea was to give a fresh and contemporary image of the department. This trend has been identified in principal surveying departments in North America and in Europe as well. In April 2004, Pujols-Girard decided to reduce his workload and devote himself to fulltime teaching and writing a book. Then I was appointed department director. I continued overseeing the ABET accreditation efforts, including the official visit in Fall 2007 and the satisfying announcement of the program accreditation under the Applied Science Accreditation Commission in Fall 2008, becoming the only Land Surveying and Mapping Program ever accredited by ABET in Puerto Rico.

The Future

The Geomatic Sciences Department continues innovating and reinventing, not only the Land Surveying and Mapping program, but other offerings that will help solidify the department and the surveying professional practice in general. Currently awaiting for approval, is a Master program in Geospatial Science and Technology, the first in Puerto Rico on this subject. For many years surveyors have identified the need for graduate education and have asked for the creation of a master program, again Polytechnic University is receptive to those requests and is working to fulfill societal needs.

A GIS certificate program had been offered since 2004. It had helped many surveyors to keep in touch with new technologies to implement in the day to day operation of their business. The GIS certificate it’s not exclusively for surveyors, others professionals like engineers, architects or geographers have taken advantage of it. This creates an atmosphere were surveyors interact with other professional sharing ideas and identifying GIS as an interdisciplinary tool. In order to maintain innovation and the attractiveness of the academic offerings, online delivery techniques, from full online to web enhanced courses, had been adopted in all courses with the use of Blackboard Content Management platform. Those delivery techniques were supported by enhanced infrastructure, continued education to faculty and hi-end computing and communications equipment.

Geomatic Sciences Department is committed to sustain this growth and innovation path respecting our inheritance but looking far ahead into the future. Raúl Matos-Flores is Associate Professor of the Geomatics Science Department at Polytechnic University of Puerto Rico. He is a GIS specialist with a Master Degree in GIS from Huddersfield University in England and, at the time of writing this article, he is a PhD candidate in Cartography, GIS and Remote Sensing at “Universidad de Alcalá de Henares” in Spain. Professor Matos is a GISP, one out of the three in Puerto Rico, from the GIS Certification Institute and also a Licensed Professional Urban Planner.

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